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La morte di Prince è stata una casualità dovuta agli oppiacei?

La morte del grande cantante Prince apre una riflessione sull'abuso di farmaci antidolorifici a base di oppiacei. Negli Stati Uniti il consumo è così elevato da assumere i connotati di una epidemia. Perché vengono prescritti stupefacenti anche per dolori di media intensità? Qual è il ruolo delle industrie farmaceutiche? Articolo tradotto da: Organic Consumers Association.

La morte di Prince è stata una casualità dovuta agli oppiacei?

Gli antidolorifici oppiacei sono farmaci a base di oppiodi, ovvero composti chimici derivato dall'oppio, che producono effetti farmacologici simili a quelli della morfina. Gli antidolorifici oppiacei più usati sono morfina, codeina, ossicodone, idrocodone, fentanyl, ossimorfone, idromorfone, buprenorfina, viminolo. Queste sostanze analgesiche sono molto potenti e sono utilizzate, in Italia, per la gestione del dolore cronico, per il dolore acuto postoperatorio e nei pazienti in condizioni terminali di vita.

 

I risultati dell'autopsia dell’inaspettata morte di Prince non sono ancora pronti, ma i media hanno riportato che la stella musicale aveva in suo possesso, quando è morto, una prescrizione per un antidolorifico a base di oppioidi, il Percocet. Voci non confermate suggeriscono che Prince non solo utilizzasse oppiacei da prescrizione come antidolorifici, ma che potrebbe esserne stato dipendente.

Se così fosse, Prince sarebbe solo uno dei milioni di altri americani che sono diventati dipendenti dagli oppiacei a causa della facilità con cui si prescrivono con l'appoggio delle industrie farmaceutiche. 

Il governo ha compiuto numerosi sforzi per “educare” i medici circa i pericoli degli oppioidi, e ha migliorato gli avvertimenti su alcuni farmaci. Le agenzie di regolamentazione hanno usato la mano pesante sui produttori di medicinali, sui trafficanti e anche sui giganti delle spedizioni, Federal Express e United Parcel Service (che consapevolmente hanno consegnato “sostanze controllate e farmaci da prescrizione dalle farmacie online a persone che in seguito sono morti o che accidentalmente hanno causato la morte di altri”, ha detto un avvocato federale).

Ma ci sono due cose che il governo non ha fatto.

1. Non ha riconosciuto che l'epidemia di dipendenza dagli oppioidi è stata creata da Big Pharma (Vedi nota 1. a fine articolo).

2. E non ha interrotto il flusso continuo di nuovi farmaci pericolosi immessi sul mercato.

Infatti, lo stesso giorno in cui l’U.S. Food & Drug Administration (FDA - Vedi nota 2. a fine articolo) ha annunciato l'intenzione di adottare restrizioni più rigide sui prodotti a base di idrocodone, come il Vicodin, l'agenzia ha anche approvato il farmaco a lunga durata, Zohydro, che ha un potenziale d’abuso da 5 a 10 volte superiore all’OxyContin. L’Oppioide Actiq (fentanil) e l'idrocodone a lunga durata (Zydone) sono tuttora facilmente reperibili.

 

Non prendetevela con gli utenti, incolpate l’industria farmaceutica

L’industria farmaceutica ha favorito la diffusione di dipendenza da oppioidi in quattro modi. 

1. Ha introdotto sul mercato oppioidi a lunga durata d'azione, come l'OxyContin che potrebbe essere schiacciato e sniffato, o iniettato per produrre lo stesso effetto dell’eroina.

2. L’industria ha cambiato anche le linee guida per la cura del dolore, così che gli oppioidi sono diventati la prima scelta in caso di mal di schiena - casi nei quali non si dovrebbe mai giustificare la prescrizione di oppioidi.

3. L’industria farmaceutica ha spinto e promosso l'uso a lungo termine di oppiacei anche se non esistono studi scientifici che ne dimostrano l’efficacia o la sicurezza, secondo gruppi medici rispettati come la Cochrane Collection

4. E, infine, ha male informato i medici, i pazienti e il pubblico, sostenendo che solo “alcune” persone possono diventare dipendenti da sostanze stupefacenti, quando in realtà le sostanze stupefacenti creano dipendenza, punto. Infatti, prima del ritorno degli oppiodi promosso dall’industria farmaceutica, i narcotici erano somministrati solo dopo un intervento chirurgico, incidenti e per le cure palliative nelle malattie croniche e terminali.

Il risultato è quello che chiunque abbia familiarità con la storia dei narcotici avrebbe potuto prevedere. 

Oltre 47.000 persone negli Stati Uniti muoiono ogni anno per overdose di droghe, soprattutto oppioidi, come riporta il CDC (Vedi nota 3. a fine articolo).

Gli oppioidi sono ormai prescritti per quasi tutte “le cause della sofferenza umana”, ha scritto il Business Week Journal nel 2012. “Mal di schiena, fibromialgia, mal di denti, cancro, depressione, divorzio, noia, malattia mentale, disoccupazione, sostituzione dell'anca o sintomi di astinenza”.

Così tanti americani stanno assumendo oppioidi che durante il Super Bowl 2016 (Vedi nota 4. a fine articolo) hanno trasmesso un annuncio pubblicitario per la cura della stitichezza legata all’assunzione degli oppioidi.

L'a diffuzione dell'uso di oppiacei ha creato confusione tra i pazienti che provano davvero dolore, i falsi “pazienti” che rivendono le droghe e i pazienti “reali” che sono diventati dipendenti perché sono stati curati con oppioidi per periodi troppo lunghi, in altre parole, per cure mediche inadeguate. 

Le cliniche del dolore tagliano fuori questi pazienti, nonostante spesso siano in gran parte responsabili per la loro dipendenza. Si tratta di un classico caso di colpevolizzazione della vittima. I pazienti che, legittimamente, temono i sintomi di astinenza e il ritorno del dolore quando non ricevono più gli oppioidi spesso ricorrono all’eroina. Ecco perché ora abbiamo anche un’epidemia di dipendenza da eroina.

 

Come l’industria farmaceutica vende gli oppioidi

Non è un segreto che l'industria del farmaco paghi i medici e le associazioni di medici per promuovere i farmaci. Così tanti dottori ricevono pagamenti direttamente dalle industrie farmaceutiche, che nel 2012, quando la FDA (Vedi nota 2. a fine articolo) attenuò i suoi conflitti d’interessi standard per permetter ai medici di partecipare ai comitati consultivi, l'agenzia non trovò abbastanza medici che non intascassero soldi dall’Industria del Farmaco.

Qualche anno fa, una collaborazione di marketing tra i produttori di medicinali Merck e l’American Academy of Pediatrics ha dimostrato che anche il marketing del farmaco per i bambini è pieno di conflitti d’interesse.

Quindi non è una sorpresa che i produttori di oppiacei abbiano pagato medici, associazioni e anche le università per aiutare nella vendita degli oppiacei.

Secondo il giornalista investigativo John Fauber, la metà degli esperti dell’American Geriatrics Society che hanno revisionato le linee guida sull’assunzione degli oppioidi nel 2009 “hanno avuto legami finanziari con aziende produttrici di oppioidi, pagati come relatori, consulenti o coach”. 

Quale cambiamento hanno fatto gli esperti alle linee guida? “Quello degli antidolorifici che non necessitano di ricetta medica, come ibuprofene e naprossene, che sono utilizzati raramente perché i medici preferiscono invece prescrivere oppioidi per tutti i pazienti con dolore da moderato a grave”, ha dichiarato l’American Geriatrics Society

Il Pain & Policy Studies Group dell’Università del Wisconsin ha ricevuto 2,5 milioni di $ da produttori di oppiacei, quando il gruppo ha spinto per allentare le linee guida sull'uso degli oppioidi, riferisce Fauber.

Per facilitare l'approvazione di nuovi oppioidi, una lobby delle industrie farmaceutiche chiamato IMMPACT, ha spinto per ottenere ciò che è definito “enriched enrollment”, che permette alle aziende farmaceutiche di liberarsi dei soggetti che non rispondono bene a un farmaco o non lo tollerano, prima dell'inizio di una sperimentazione clinica.

Questo rende le approvazioni più rapide ed economiche per l’Industria Farmaceutica. Tale pratica, ovviamente, assicura che non sapremo mai cosa succede quando il vasto pubblico utilizzerà i farmaci.

Per assicurare a medici e pazienti che le sostanze stupefacenti non creano dipendenza, una guida del dolore chiamata “Finding Relief: Pain Management for Older Adults”, finanziata dal produttore di oppioidi Janssen con l’American Geriatrics Society e l'American Academy of Pain Medicine, indicato come “partner”, in realtà dice:

"Mito: I farmaci oppioidi creano sempre una dipedenza

Fatto: Molti studi dimostrano che gli oppioidi creano raramente assuefazione se usati correttamente per la gestione del dolore cronico".

 

L’Overdose non è l'unico problema

Nonostante la promozione dell’industria farmaceutica per l’uso a lungo termine degli oppiacei contro il dolore cronico, gli esperti dicono che le pillole in realtà fanno stare peggio i pazienti.

Sridhar Vasudevan, un dottore specialista del dolore conosciuto a livello internazionale, afferma che gli oppioidi aumentano la convinzione dei pazienti di essere malati, rendendoli dipendenti del sistema sanitario e dei medici, e li scoraggia dal perseguire un trattamento multidisciplinare più efficace per il loro dolore, compresi i trattamenti offerti da fisioterapisti, psicologi e altri professionisti.

Secondo il dottor Vasudevan gli oppioidi fanno anche diminuire il livello di testosterone e la risposta immunitaria, e causano cambiamenti di personalità, come irritabilità, depressione, sindrome di demotivazione e comportamento antisociale o law-breaking behavior.

In Responsible Opioid Prescribing, il dottor Scott Fishman afferma che gli oppioidi presentano molti rischi, tra cui “l’elevato rischio di frattura dovuto agli effetti sul metabolismo osseo e alle cadute”, e un aumento dei rischi per gli anziani e “per quelli con insufficienza renale o epatica; individui con disturbi cardiopolmonari, come la broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO), insufficienza cardiaca congestizia (CHF), apnea del sonno, malattia mentale, e in pazienti che combinano gli oppioidi con altri tranquillanti respiratori come l'alcool, sedativi-ipnotici, benzodiazepine o barbiturici”.

C'è un altro pericolo associato con oppiacei come Percocet, quello che Prince stava assumendo. Tali oppioidi a breve durata d'azione contengono paracetamolo (Tylenol), che in dosi elevate o dopo un uso prolungato può causare danni al fegato e anche insufficienza epatica. I rischi sono alti e hanno spinto le agenzie governative a emettere avvertimenti sempre più forti.

Ironia della sorte, gli oppioidi a lunga durata d'azione, come OxyContin, avevano lo scopo di risparmiare ai pazienti tali rischi epatici. “Poiché i farmaci a breve durata d'azione, che sono presi in base alle esigenze, richiedono 20-30 minuti per lavorare e durano solo 2-4 ore, il picco del dolore del paziente è spesso mancato. Questo può portare i pazienti a superare le loro dosi e a rischiare di abusarne ”, scrive il Dott Vasudevan.

“In secondo luogo, la maggior parte degli oppioidi a breve durata d'azione sono combinati con acetaminofene (Tylenol) che provoca danni al fegato in dosi elevate. Gli oppioidi a lunga durata d'azione sono privi di Tylenol, quindi se i pazienti sono costretti a prendere piccole dosi di oppioidi a breve durata d'azione per affrontare il dolore, ci sono meno rischi”.

 

Ironia finale

C'è un'ironia finale nella promozione che l’industria farmaceutica attua per le sostanze stupefacenti a lunga durata d'azione. Le pillole alleviano il dolore solo del 20-30%

“Se si dà un antibiotico per un UTI (infezione delle vie urinarie) e questo non cura l'infezione, si smette di assumerlo”, ha scritto il medico Richard W. Rosenquist, in una newsletter sul dolore della Cleveland Clinic. “Lo stesso principio si applica [agli oppioidi]. Molti pazienti si curano con gli oppioidi per lungo tempo, senza mai ottenere un buon risultato, ma i loro fornitori non si mettono in discussione e non provano niente di diverso”.

Ed ecco la più grande ironia sull’uso a lungo termine degli oppioidi. Gli oppioidi spesso causano nel paziente un perpetuarsi del dolore a causa di un fenomeno noto come “opioid-induced hyperalgesia” (iperalgesia indotta da oppioidi o OIH - vedi nota 5. a fine articolo), che non è pubblicizzato dall’industria farmaceutica.

”Se prendi 100 di pazienti che sono in terapia per il trattamento del dolore cronico, li allontani dai medicinali e gli fai praticare tre esercizi di terapia in piscina, molti di loro si sentiranno meglio. Il motivo è che gli oppioidi sono solitamente la causa del dolore per l’iperalgesia indotta da oppioidi“, dice il dottor Harry Haroutunian, direttore medico del programma Licensed Health Professionals Program al Betty Ford Center

Chiaramente i milioni di pazienti che assumo oppioidi oggi fanno molto di più per la “salute” delle industrie farmaceutiche di quanto queste facciano realmente per loro.

 

Fonte: Was Prince the Latest Opioid Casualty? di Martha Rosenberg

 

NOTE

1. Big Pharma è una espressione usata negli Stati Uniti per indicare società farmaceutiche con ricavi oltre i 3 miliardi di dollari.

2. Informazione valida per gli Stati Uniti. La Food and Drug Administration è l'organo del governo americano che si occupa di regolamentare i prodotti che vengono immessi in commercio, dagli alimenti fino ai farmaci etici.

3. Informazione valida per gli Stati Uniti. I Centers for Disease Control and Prevention sono organismi per la prevenzione e il controllo delle malattie, gestiti dalla sanità pubblica degli Stati Uniti d'America.

4. Il Super Bowl è la finale del campionato della lega professionistica statunitense di football americano.

5. L'iperalgesia è la condizione per la quale aumenta la sensibilità al dolore a causa di una lesione dei nervi del sistema nervoso periferico e dei nocicettori. L'utilizzo continuo e prolungato nel tempo di oppioidi può portare a iperalgesia. Questa viene spesso compensata dal paziente attraverso un aumento del dosaggio del farmaco, innescando così un circolo vizioso in cui aumenta la sensibilità al dolore con l'aumentare delle dosi di farmaci assunti.